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“欧罗巴快帆”:探寻木卫二上生命的蛛丝马迹?

  希腊神话中,欧罗巴是腓尼基的公主,美艳动听,艳压群芳,深得众神之王宙斯的宠爱。而在咱们身处的巨大太阳系中,也有一个天体由于存在海洋,而成为科学家心中查找地外生命的“独爱”,这个天体便是木卫二,也被称为“欧罗巴”(Europa)。

  美国国家航空航天局(NASA)的科学家称,假如有生命正在木卫二上漆黑、严寒的海洋中畅游,那么该组织行将发射升空的“欧罗巴快帆”(Europa Clipper)勘探器或许能将其逮个正着。

  “保护”外星生命的最佳挑选之一

  木卫二在1610年被伽利略发现,是木星的第四大卫星,在伽利略发现的卫星中离木星第二近。它是一个温文的世界,外表被冰层掩盖,底层是一片海洋。

  1995年—2003年,NASA的“伽利略”号勘探器一向在环绕木星的轨迹飞翔,对木卫二进行了有史以来最具体的勘探。现在,科学家现已知道,木卫二外表被一个厚厚的冰壳掩盖,其厚度或许超越20公里;而巨大的冰壳之下,很或许存在一个全球性海洋,其深度或许高达80公里,这比地球上已知海洋的最深处马里亚纳海沟(最深处约11公里)还要深。

  木卫二宽约3000公里,比月球小,但科学家们以为,其液态水的储量是地球外表的两倍。

  此外,科学家们以为,木卫二的海洋会与这颗卫星的岩心“密切触摸”,因而,有或许引发各种风趣而杂乱的化学反应。如此一来,木卫二被广泛以为是太阳系内“保护”外星生命的最佳挑选之一。其他地方还包含土星的卫星——土卫二和土卫六。土卫六外表上烃类海洋;且其地下或许也有液态水海洋。

  首要研讨木卫二的宜居性

  为进一步提醒笼罩在木卫二头上的“奥秘面纱”,揭开人类在苍茫世界中是否是一个孤单的存在这个千古谜题,NASA决议朝木卫二差遣“欧罗巴快帆”勘探器。

  据美国太空网此前报导,“欧罗巴快帆”定于本世纪20年代中期发射,旨在研讨木卫二这颗严寒卫星的地下海洋以及生命在此繁衍生息的潜力。但NASA称,假如全部适可而止,“欧罗巴快帆”有望给咱们带来更多惊喜。

  NASA喷气推动实验室“欧罗巴快帆”项目科学家罗伯特·帕帕拉多在近来于华盛顿特区举办的第70届世界航天大会上说:“咱们的地球是一个宜居星球,咱们期望了解木卫二也是一个宜居星球吗?”

  帕帕拉多弥补说:“咱们的首要意图不是查找生命,但假如木卫二内部恰巧富含有机微生物,咱们或许能够凭借质谱仪发现生命的蛛丝马迹。”

  据悉,“欧罗巴快帆”由太阳能供电,总本钱约40亿美元,将环绕木卫二运转至少3.5年,飞船搭载的9款仪器将会对木卫二外表和地表以下或许存在的海洋进行勘探,以期了解其深度和成分。

  这些仪器包含一个磁力计和一个雷达设备,科学家可凭借它们具体描述木卫二的海洋和冰壳的状况。此外,还有一款功用强壮的相机,其将以0.5米/像素的分辨率拍照相片,比“伽利略”号勘探器拍照的木卫二迄今最佳相片要明晰10倍。而质谱仪会确认样品中离子(带电的原子和分子)的质量,协助科学家辨认是什么离子。

  勘探器将在数十次飞掠木卫二的过程中搜集这些样本。研讨小组期望这些样品来自木卫二稀少的大气;来自这颗严寒卫星外表飘出的水蒸气和其他物质的羽流。科学家已屡次发现这种羽流的依据,但它们的存在没有得到证明。

  帕帕拉多说:“在使命履行初期,咱们将查找羽流并企图了解它们是否真的存在,厘清它们在哪里?它们是偶尔呈现的仍是一向很活泼?”

  他弥补说:“或许航天器会偶尔穿越羽流,或许,咱们能稍微调整航天器的轨迹以使其穿越羽流。假如咱们做到这一点,那么,质谱仪和尘埃检测仪将能对这些羽流进行具体采样,以寻觅有机资料并了解木卫二内部的具体化学结构。”

  当然,帕帕拉多也着重,假如木卫二上的羽流的确存在,它或许与从土卫二南极区域飘出的、已获证明的羽流截然不同。土卫二的羽流由强壮的间歇泉发作,这些间歇泉不断将来自土星卫星地下海洋的物质抛射到太空中。而木卫二的物质或许来自其海洋;也或许来自这颗卫星冰壳内的液态水湖。

  他着重,羽流采样成功与否并不决议“欧罗巴快帆”使命的胜败,“这是一种奖赏,而不是使命所必需的,但我期望它会发作。”

  有望凭借商业火箭发射升空

  “欧罗巴快帆”拍照的相片除了能够揭穿木卫二的一些特征外,也将为科学家进一步探究木卫二铺平道路。

  美国国会已指示NASA开发一款在木卫二上寻觅生命的着陆器。NASA官员表明,“欧罗巴快帆”供给的数据将协助研讨人员确认着陆器着陆的最佳方位。不过,该着陆器现在还仅仅一个概念,没有正式列入NASA的存案表内。

  NASA一向方案让“欧罗巴快帆”在2023年发射。国会也已告诉该组织运用强壮的太空发射体系(SLS)巨型火箭来完结发射使命,这将使勘探器能够直接飞往木星并在飞翔2.4年后抵达那里。

  但SLS仍在开发中,且阅历了屡次推迟,本钱也不断上涨。此外,NASA方案将最早研发出的SLS用于其“阿尔忒弥斯”(Artemis)月球勘探方案。因而,NASA督查长办公室(OIG)最近总结说,供“欧罗巴快帆”运用的SLS火箭至少要比及2025年才干准备就绪。

  因而,OIG主张,国会应该答应NASA运用商业公司研发的火箭来完结发射使命,这些火箭包含美国太空探究技能公司(SpaceX)的“猎鹰重型”运载火箭或联合发射联盟的“大力神5号重型”运载火箭。这些火箭的功用不如SLS的那么强壮,因而,假如“欧罗巴快帆”凭借这些商业火箭升空,那么,将凭借“引力辅佐”技能,总飞翔时刻估计需求6年。(刘 霞)

[ 责编:蔡琳 ]


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